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La girafe de Charles X - Michael Allin


Je viens de finir la lecture d'un bouquin d'histoire intéressant et facile à lire : 'La girafe de Charles X' ou le récit de l'accession à la célébrité d'une girafe du Soudan. Capturée toute jeune, elle fut offerte en 1826 par le vice-roi d'Egypte Méhémet Ali au roi de France Charles X en gage d'amitié. Elle remonta le Nil, traversa la Méditerranée et finit le chemin à pied de Marseille à Paris, sous le regard fasciné des français qui n'avait jamais vu cet animal exotique, impressionnant par la taille mais si bienveillant pour l'espèce humaine. A Paris, elle fut l'objet d'une "girafe-mania" à une époque d'engouement pour les découvertes scientifiques et géographiques.

Le récit est sympathique et prétexte à des explications qui permettent d'apprendre toutes sortes de choses : les origines de l'égyptologie, le naturaliste Geoffroy Saint-Hilaire, la politique en Méditerranée à cette époque,  la société sous la Restauration, les autres girafes de l'histoire, etc ...

Du coup, les digressions sont omniprésentes et finalement l'auteur a assez peu de choses à raconter sur l'histoire même de cette girafe pour en faire un bouquin entier. Le récit par l'auteur de son propre voyage au Soudan pour retrouver les traces de l'animal est symptomatique. Mais finalement, en y réfléchissant, c'est ce contenu informatif sur le contexte qui est enrichissant et non pas cette girafe qui relève presque de l'anecdote.

On peut admirer cette même girafe, empaillée au muséum d'histoire naturelle de La Rochelle.